北京直立人(旧称北京猿人)是中国发现化石最早的直立人化石(时代:50-70万年前),也是最早证明世界上存在和现代人显著不同的原始人种的化石,在国际上具有极其重要的地位。为了了解北京直立人的生活习性和所面临的环境,研究和北京猿人共存的动物也十分重要。

周口店第一地点(北京直立人化石点)是中国第四纪化石最丰富的地点。丰富的食草动物为北京直立人提供了大量的食物,但同时也吸引了大量的食肉动物,他们不介意偶尔吃几个北京直立人打打牙祭。在历史时期的华北,能够威胁人类的食肉动物并不多,主要有虎,豹,棕熊,黑熊,狼,豺这6种。其中狼以集群作战而闻名,对人类和家畜的威胁可以说是最大的。

狼 Canislupus 照片,图片来源:http://www.arkive.org/grey-wolf/canis-lupus/image-G57712.html

周口店第一地点出土的化石中,以上6种动物,除了狼以外都存在。虽然没有狼,但是在食肉哺乳动物中数量第二多的物种,被称为变异狼(Canis variabilis),已经发现的标本达到数百件。该物种是裴文中先生在研究周口店第一地点的食肉类动物化石时(1934年)建立。和现生的狼(Canis lupus)相比,变异狼体型较小,头骨较为纤细。在国际上,对于变异狼的系统发育位置有多种观点,有的学者认为变异狼是犬属早期的成员,有的学者认为变异狼是狼的祖先,还有的学者认为变异狼是最早从狼开始驯化向狗过渡的阶段。

郊狼 Canis latrans 照片,图片来源:http://www.arkive.org/coyote/canis-latrans/image-G62403.html

近日,中科院古脊椎所和捷克科学院合作在国际第四纪 Quaternary International 杂志在线发表关于周口店变异狼的修订工作成果。研究表明变异狼和欧洲的莫斯巴赫狼(C. mosbachensis)十分接近,可以归入后者作为一个亚种,即变异莫斯巴赫狼(C. m. variabilis)。莫斯巴赫狼是一类在欧亚大陆广泛分布的中型犬科动物,生存年代大约在150-30万年前,体重估计在15-20 kg左右,近似或稍大于现生的北美郊狼(Canis latrans,~15 kg),而明显小于现生的狼(30-45 kg)。现生的郊狼一般单独或以家庭为单位进行捕猎,而狼则根据环境和资源丰富度呈现灵活的捕猎方式,但以群居为主。变异莫斯巴赫狼的裂齿(用于撕裂皮肉的牙齿)相对比例比郊狼大,反而更加接近狼,因此可能具有更高的食肉性。同时在周口店第一地点大量发现这一物种,可能指示这类中型犬科动物可能也会集群捕猎。但是变异莫斯巴哈狼体型相对于北京直立人(和现代人体型近似)来说太小,对成年人恐怕不会有什么威胁,但对于孩童还是存在潜在的威胁的。

豺 Cuon alpinus 照片,图片来源:http://www.arkive.org/dhole/cuon-alpinus/image-G113027.html

虽然变异狼不会直接影响北京直立人在周口店地区的生存,但是在这一时期,和变异莫斯巴赫狼一起在周口店生活的还有2种中大型犬科:豺 Cuon sp. 和异豺 Xenocyon sp.。前者(豺)是现在依旧生活在东亚、东南亚和南亚的中型犬科动物。它曾经广泛分布于我国,可惜由于捕杀和栖息地丧失,这种美丽的动物已经从中国大部分地区消失了。豺的骨骼牙齿形态高度适应于肉食食性,在生态学上叫高度食肉化(hypercarnivorous)。现代的豺通常集群捕猎,手段残忍,善于攻击猎物的要害部位(如眼睛和肛门),因此可以捕获较大的猎物,如水鹿,甚至大熊猫。周口店第一地点的豺形态和体型已经和现生的豺十分接近,因此习性可能也与现生豺接近,会对人类产生一定的威胁。另外一种是异豺。异豺个体远远大于变异莫斯巴赫狼和豺,体型和狼近似,在狼南下欧亚大陆之前占据着和狼类似的生态位。异豺在亲缘关系上很可能和现在非洲生活的非洲野犬(Lycaon pictus)亲缘关系最接近,因此应该也是集群捕猎的,而较大的体型和锋利的牙齿显示它们可能会更多地捕杀大型猎物,对北京直立人恐怕有显著的威胁。对于北京直立人而言,所幸的是在周口店第一地点,豺和异豺的数量远远少于变异莫斯巴赫狼,它们可能属于动物群中的稀少组分。不过考虑到北京直立人生活的地方还发现了中国短吻硕鬣狗 Pachycrocuta brevirostris sinensis(一种巨型鬣狗,母狮大小),杨氏虎 Panthera youngi(可能是早期的洞狮),意外巨颏虎 Megantereon inexpectatus(一种美洲虎大小的剑齿虎类),德宁格尔熊 Ursus deningeri(一种大型熊类,洞熊的祖先,略大于棕熊)等大型食肉类的化石,北京猿人的生活恐怕要比后来的华北居民更加艰辛。

说到周口店和北京直立人生活在一起时只有变异莫斯巴哈狼,而没有狼,那么变异莫斯巴哈狼和狼有什么关系,而狼又是什么时候出现在华北大地的呢?古脊椎所的该研究通规详细的对比,认为莫斯巴赫狼和狼的亲缘关系十分接近,但和北京直立人一起生存的变异莫斯巴哈狼则不是狼的直系祖先。变异莫斯巴赫狼和狗更是没有直接的关系,应该属于往狼演化过程中保留较小体型的一支,而狗的驯化(3-5万年前)远远晚于这个时间(50-70万年前)。现生的狼很可能起源于莫斯巴赫狼中的一个早期的种群,根据目前的化石记录这个种群可能存在于~1 Ma前的阿拉斯加地区。狼最早在欧洲出现大约是在40万年前,之后,异豺和莫斯巴赫狼就逐渐消失。在中国,最早的狼出现于中更新世,虽然没有明确的测年,但时间可能与欧洲近似。在狼南下的同时,变异莫斯巴赫狼和异豺也逐渐消失。至于是异豺和莫斯巴赫狼的衰退给了现生狼南下欧亚大陆的机会,还是狼南下之后排挤了异豺和莫斯巴赫狼,还需要更加详细的研究分析。

狼(左)和变异莫斯巴赫狼(右)头骨对比图。

变异莫斯巴赫狼选型,比例尺2 cm。

变异莫斯巴赫狼复原图。(江左其杲绘制)

作者:江左其杲

来源:中国科学院古脊椎动物与古人类研究所

来源:知乎 www.zhihu.com

作者:中科院之声

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