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每年的晚春时节,大堡礁都会迎来一场宁静的盛景。

在月相、海水温度等因素的调节下,很多珊瑚几乎同步地释放它们的配子(精子与卵子),构成了宁静而壮观的“海之雪”。这些含有生殖细胞的“雪花”漂浮到海面上,结合受精,发育形成珊瑚虫的幼体,几天到数周之后,这些漂浮的幼体会在海床上安家,逐渐成长形成新的珊瑚群。

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(图片来源:theconversation.com)

与此同时,科学家们也行动了起来。壮观的产卵期正是收集样本进行珊瑚研究的好时机,而这一次,研究者们还有一项重要的任务:测试一台水下“播种机器人”。这台名叫“LarvalBot”的机器人携带着珊瑚虫幼虫潜入水下,寻找那些最需要修复的珊瑚礁部位,并轻柔地把幼虫们散播到那里。

随着气候变化加剧,很多物种都面临着生存危机,而在这其中珊瑚大概属于处境最糟的那一群。珊瑚礁对海水温度非常敏感,过高的温度在近几年频繁导致大规模珊瑚白化,造成的破坏已经远超过了生态系统恢复的速度。

为了保护珊瑚,仅仅采取控制气候的手段还不够,我们还需要更快、更直接的手段。于是,科学家们就研究起了为珊瑚进行“辅助生殖”的方法。他们首先大量收集珊瑚卵,把它们放进细网围起的浮动围栏中饲养。等珊瑚虫幼虫长到5-7天大,再用机器人进行协助“播种”。这样应该能让最需要修复的位置接触到更高密度的珊瑚虫幼虫,因此幼虫们就能有更大几率在此定居,长成新的珊瑚群落。而且,这些幼虫都是几次白化事件中幸存的珊瑚的后代,因此它们应该也相对更加耐热。

LarvalBot机器人的前身名叫RangerBot,这个机器人也被研究者们叫做“珊瑚瑞士军刀” (Swiss army knife for the Reef)。它确实像瑞士军刀一样多功能,不仅能监测水质、珊瑚白化的情况,而且还负责猎杀那些破坏珊瑚礁的棘冠海星(Acanthaster planci)。当然,海星猎人现在也改行做起了送子观音,一切都是为了维护珊瑚礁的健康。

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(昆士兰科技大学的马修·邓巴丁(Matthew Dunbabin)教授与RangerBot机器人。图片来源:Great Barrier Reef Foundation)

在2018年底,研究者们已经完成了第一轮珊瑚“播种”测试,接下来的几个月中,他们都会密切监测这些珊瑚虫的动向。2019年,研究团队还会继续改进技术,为更大规模的“播种”做好准备。

这台“播种机”并不能解决所有问题,但希望它能为珊瑚礁赢取足够多适应环境的时间。

参考资料

https://www.eurekalert.org/pub_releases/2018-12/quot-rmw121218.php

https://www.qut.edu.au/news?id=137688

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