为了使婴儿免受感染,家长们常备着消毒湿巾,不让孩子与其他人接触,试图为他们营造一个无菌环境,然而,这些措施也许正是导致儿童儿童患上癌症的原因之一。

近日,伦敦癌症研究所(Institute of Cancer Research)的梅尔·格里夫斯(Mel Greaves)教授在《癌症自然评论》(Nature Reviews Cancer)上发表论文称,流感等普通感染可能就会引起儿童急性淋巴细胞白血病(ALL),但只有那些在无菌环境中长大的儿童会患上 ALL,因而他提出,大多数儿童白血病是可预防的。“这可能与目前正在考虑的自身免疫性疾病或过敏症的治疗方法相同——或许可以通过简单而安全的干预措施,即让婴儿接触到各种常见的、无害的‘病菌’。”

格里夫斯教授在论文中解释道,急性淋巴细胞白血病的产生有两步,首先,在子宫内发生基因突变,然后是由暴露于一种或多种常见感染而引发另一种基因变化。这个发现了驳斥了过去电磁波或人造化学物质是导致儿童白血病的原因的说法,格里夫斯说,这些说法缺乏有力的证据。

格里夫斯表示,虽然每 20 个孩子中就有一个因基因突变而有罹患白血病的风险,但只有 1% 的儿童会发病。在大量实验和人口样本的一系列研究后,格里夫斯发现,第二次基因突变是引发白血病的必要条件,而这一突变似乎来自病毒或细菌感染。一项针对猪流感爆发后白血病病例的案例研究似乎证实了这一观点,米兰有 7 名儿童在感染猪流感后患上了癌症。

格里夫斯在已经被人为造成第一种基因突变的老鼠身上实验后发现,那些被保存的清洁的、无菌环境下的老鼠,被转移到肮脏的环境后,患上了癌症。因而,他建议,必须让孩子在一岁以下时就接触到良性的细菌或者病毒。否则,他们会因免疫系统功能缺失,遇上诸如感冒或者流感之类的感染就产生第二种基因突变,从而患上癌症。

研究还发现,2 到 5 岁是 ALL 的发病高峰期,但并非每个国家都有这个现象。相反,ALL 的患病人数每年约以 1% 的速度持续增长,但 ALL 似乎在更富有的社会中变得更加普遍,而他们中的孩子在很小的时候就很少接触传染性疾病。

格里夫斯推断,这与我们的现代生活方式有关,“传染病与贫困密切相关,”“问题不是感染,问题在于缺乏感染。”他称,在 1 型糖尿、霍奇金淋巴瘤、多发性硬化症和过敏等疾病中也有类似现象。

在最贫穷的国家,家庭通常有很多孩子,交叉感染很常见,而罹患 ALL 的比率很低甚至根本没有。只有哥斯达黎加是一个例外,它在医学院和医疗系统上投入了大量资金,并将家庭规模从平均每个家庭 7.2 个孩子降至 2.3 个。而哥斯达黎加现在有很多人罹患霍奇金淋巴瘤和 1 型糖尿病。

研究表明,去日托中心与母乳喂养似乎都能使孩子免于 ALL,这可能是因为这些活动开启了他们的免疫系统。通过阴道分娩而不是更无菌的剖腹产出生,也可以降低婴儿患这些癌症的风险。格里夫斯说:“不要太在意普通的或轻微的感染,鼓励孩子们在出生后的第一年与尽可能多地孩子进行社交——实际上接触大一点的孩子可能是一件好事。”

癌症研究所称这份研究“具有里程碑意义”。研究所负责人保罗·沃克曼(Paul Workman)教授表示,这项研究“打破了有关儿童白血病的神话,并首次为大多数病例的成因提出了统一的理论”。

但科学家们也指出,尽管有格里夫斯教授的结论背后有大量工作的支撑,但他所说的这种联系仍然需要进一步的研究,儿童暴露在感染环境下也有其自身的风险。血癌慈善组织的研究主任  Alasdair Rankin 博士说:“虽然在生命早期发展一个强大的免疫系统可能会稍微降低风险,但是目前还没有什么能有效地阻止儿童白血病的发生。”

题图/pixabay

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