一直说要做“飞行的士”服务的 Uber 朝自己的理想又迈进了一步。在它的第二届 Uber Elevate 峰会上,Uber 展示了“飞行汽车”的概念原型机。这款被称作“通用参考模型”(也称 eCRM)的原型机,看上去更像是一个大型无人机,它起降时由水平旋转的 4 组电动螺旋桨驱动,达到一定高度后,由垂直方向旋转的尾部螺旋桨提供前进推力。Uber 高管称这种设计要比直升机更加安全

原型机是纯电动的,可以容纳四个乘客和一个飞行员。它将在距离地面 300 到 600 米的高度飞行,飞行速度为每小时 240-320 千米。单次充电可达到约 97 千米的续航里程,一次充电仅需 5 分钟。它还比直升机更安静,产生的噪音只有一辆卡车经过窗外时的一半大小。

与 Uber 之前设想的一样,这款概念原型机将在接驳站 Skyports 进行垂直起降。这些 Skyports 每小时能处理 200 次起降。此外,飞行汽车最终将实现无人驾驶。 Uber 计划 2020 年在洛杉矶和达拉斯-沃斯堡( Dallas-Fort Worth )地区进行测试运作,并于 2023 年在这些城市率先运营“空中的士”服务 UberAIR。

Uber 飞行汽车概念场景

Uber 的想法听起来还是那么美好,但自 2016 年 Uber 首次提出要打造空中打车服务以来,该项目仍面临着重大的障碍。在这次峰会上, Uber 也并没有展示一个全尺寸的模型,而是展示了一个小模型和大量动画。

事实上,Uber 不打算自己制造任何用于其空中出租车服务的飞行汽车,Uber 希望依靠其制造合作伙伴来设计和制造这些电动垂直起降(eVTOL)飞机。Uber 之所以制定这个通用参考模型,是希望 Uber 的空中服务网络支持各种规格的飞行汽车,让这些制造商能够运行相同的路线和共享基础设施。

Uber 的汽车工程主管罗布·麦克唐纳( RobMcDonald )表示:“这些概念是 Uber 的中立领域,因此我们可以与所有合作伙伴分享见解。”

Uber Elevate 峰会的同一天,卡莱姆飞机公司(Karem Aircraft )宣布了与 Uber 的合作,表示它正在为 Uber 设想的空中“的士”网络开发一款名为“蝴蝶”的飞行出租车。这款概念飞行汽车是一个四旋翼式飞行器,四个大螺旋桨安装在机翼和尾翼上。Karem 的 CEO Ben Tigner 解释说,这款车比其他 eVTOL 原型车有更大的推进器,这有助于降低汽车电池的需求。缓慢转动的转子也会产生更少的噪音。

至此,Uber 已经和五家公司就制造“飞行汽车”取得了合作,其中,Embraer 和 Pipistrel Aircraft 也在峰会上发表了飞行汽车的概念图。但到目前为止,eVOL 飞行汽车以及支持这种交通工具的基础设备都没有建造起来。电池开发、空中交通管制、民航的监管以及刚开始需要配备的飞行员缺口,都是需要解决的问题。

不过,Uber 在峰会达成了与 NASA(美国宇航局)的一项合作协议,Uber 将与 NASA 分享其飞行汽车研发计划的具体信息和数据。NASA 利用新型空域管理计算机,通过仿真建模来评估垂直起降载人飞机、飞行汽车等小型飞行器在拥挤的城市环境中的飞行情况,建立起一个全新的交通管制系统。

NASA 航空研究任务理事会副理事 Jaiwon Shin 在一份声明中说:“城市空中交通可能会彻底改变我们城市的人员和货物流动方式,它将从根本上改变我们的生活方式,就像智能手机一样。”

但除了空域管理,FAA (联邦航空局)的监管也是 Uber 需要解决的问题。航空行业资深人士、交通顾问兼 Uber 的批评家 Hubert Horan 称:“我知道与 FAA 的合作需要什么。一个小规模的安全规则的变化也可能需要数年的时间才能解决。政府对飞机设计的认证,即使是传统的飞机设计也需要多年的时间。但 Elevate激进的时间表似乎没有留下多少等待的时间。”

图片:Uber

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